domingo, 28 de diciembre de 2008

PROBLEMAS A LA VISTA PARA LOS ARRECIFES

Un nuevo estudio confirma que los arrecifes de coral se enfrentarán a graves dificultades con el aumento progresivo de la concentración de gases con efecto invernadero. La razón estriba en las sustancias de cementación que mantienen unidos los arrecifes y los anclan; tales sustancias no pueden formarse en un agua llena de dióxido de carbono (CO2) en disolución. El agua naturalmente ácida del océano Pacífico, junto a las costas de Centroamerica, hace que los arrecifes locales sean máas blandos. Se trata de un aviso de lo que podría ser el futuro de los arrecifes de todo el mundo, conforme vayan aumentando los niveles de CO2 atmosférico.
- David Biello

viernes, 26 de diciembre de 2008

¿QUÉ SON LAS IDEAS?

Cuando una idea viene a la mente, no se trata, por lo común, de un hecho aislado en el cerebro.(Nada que se parezca a la imagen popular de la bombilla encendida de pronto sobre nuestra cabeza). No existe ninguna área concreta del cerebro que sea centro del pensamiento, la fuente exclusiva de donde broten las ideas. La inspiración musical puede empezar en un area distinta de la correspondiente a un concepto matemático o a un pensamiento sobre qué cenar. Cada idea, como el pensamiento en general, surge, a bien seguro de una cascada de episodios neuronales; episodios que deberiamos ser capaces de detectar mediante técnica científicas.

Poder detectar un pensamiento o una idea determinada es el sueño de la investigación del cerebro cognitivo: a saber, a partir de datos físicos (neuronas en particular excitadas y cuándo), que pasa por la mente de una persona. Aunque en teoría posible, leer así la mente constituye una proeza formidable.

Algo hemos avanzado con las ténicas de formación de imágenes. Por ejemplo, al analizar la actividad cerebral de una persona que está viendo un video, podemos conocer el sentido general del contenido del video. Por impresionante que parezca esta hazaña está todavia lejos de poder identificar un pensamiento espontaneo específico, distinguiéndolo de la cacofonía constante de miles de millones de neuronas en excitación o relajación al azar y con patrones dinámicos. ¿Cuántas neuronas deben excitarse para crear una idea?¿Dónde están situadas estas neruronas?¿Requiere una persona más neuronas que otras para formar una idea?¿Por qué determinadas personas tienen mas y mejores ideas que otras?

Si tuviéramos respuestas siquiera para alguna de estas preguntas, podriamos descifrar los misterios de la creatividad y de la inteligencia. Mis colegas y yo estamos trabajando para identificar las áreas del cerebro cuyas estructuras y funciones guardan correlación con la inteligencia. En un futuro cercano, esta investigación evolucionará hacia estudios experimentales en los que se manipularán áreas, redes y sistemas neurotransmisores específicos del cerebro mediante medios químicos, eléctricos o magnéticos. Nos proponemos con ellos facilitar el aprendizaje y la memoria, potenciar la creatividad y aumentar la inteligencia. Esta posibilidad de manipulación cognitva es la razón de que haya un interés y un entusiasmo crecientes, junto con algunas reservas, con respecto a estas ideas sobre la naturaleza de las ideas.
- Richard J Haier.

martes, 23 de diciembre de 2008

EL BEBÉ EN EL CEREBRO.

Mofletes, ojitos brillantes... Se cree que estas características del rostro del bebé provocan en los adultos conductas cariñosas y de nutrición. Al parecer, una región de recompensa del cerebro es la desencadenante de esa respuesta conductual.

Morten L. Kringelbach de la Universidad de Oxford, y colegas le solicitaron a 12 adultos, ninguno de ellos sin hijos, que realizasen en el ordenador una cierta tarea, mientras en las pantallas les eran presentados durante un instante rostros infantiles y adultos, equiparables en expresión y atractivo. Los investigadores capaturaron las respuestas neuronales de los participantes mediante magnetoencefalografía, una técnica que detecta directamente la actividad cerebral en milésimas de segundo. (En cambio, el caballo de tiro entre las técnicas de formación de imágenes, la resonancia magnética funcional, mide cambios en el flujo sanguineo, lo que proporciona una indicación indirecta de la acrtividad cerebral, y requiere segundos.

Aunque los probandos acabaron de procesar los rostros mediante las regiones cerebrales que se ocupan de esas tareas, todos los participantes mostraron un respuesta pronta y nítida sólo ante los rostros infantiles. En el plazo de un séptimo de segundo, se apreció un pico de actividad en la corteza órbito-frontal medial, una región situada sobre las cuencas oculares, vinculada a la detección de esttímulos de recompensa. Kringelbach opina que la actividad mencionada parece denotar que los rostros infantiles constituyen algo especial.

El estudio ofrece indicios del motivo de que las madres con depresión postparto presten menos atención a sus bebés, añade Klingelbach, quien conjetura que la madre deprimida no "recibe esta señal especial" de la corteza orbito-frontal medial, debido a que halla conectada con otra región cerebral implicada en la depresión.
- Aimee Cunningham

jueves, 18 de diciembre de 2008

UN HEMISFERIO, DOS MANOS

Entre lo primero que aprenden los estudiantes de neurología es que el hemisferio derecho del cerebro controla el lado izquierdo del cuerpo, y viceversa. Las interfasaes entre cerebros y ordenadores, que se valen de señales cerebrales par controlar dispositivos externos, como un brazo robótico o una silla de ruedas, toman también las señales del lado contrario. Por ello, dichas técnicas no pueden ayudar a las víctimas de un ictus o de traumatismos cerebrales en los que un hemisferio sufre lesiones tan graves,que no permite utilizarlo para la emisión de órdenes motrices.

Se piensa ahora que tal vez se pueda esquivar esa limitación. Por investigaciones recientes se cree que además de controlar el lado del cuerpo contrario al suyo, cada hemisferio dedica entre un 10 y un 15 por ciento de sus neuronas a controlar su mismo lado. Un equipo dirigido por Eric Leuthardt, de la facultad de medicina de la Universidad de Washington en San Luis, acaba de demostrar que estas señales homolaterales pueden ser recogidas por una interfaz cerebro-ordenador y utilizadas para controlar un dispositivo externo.

El grupo de Leuthardt trabajó con varios pacientes epilépticos a quienes se les habian implantado matrices de sensores neuronales al objeto de localizar el origen de sus ataques, lo que proporcionaba a los investigadores una oportunidad excepcional para supervisar la actividad cerebral. Tres de ellos aprendieron a utilizar señales neuronales asociadas a movimientos homolaterales y a controlar con ellos un cursor en una pantalla para actuar en un videojuego. Leuthardt confía en que algún día será posible desarrollar una prótesis que aproveche tales señales para mejorar el control motriz de un miembro disfuncional, lo que permitirá que el hemisferio sano del paciente de un accidente vascular cerebral controlase ambos lados de su cuerpo.

martes, 16 de diciembre de 2008

EL PODER ANTIDEPRESIVO DEL INCIENSO

Se viene quemando incienso en las ceremonias religiosas desde la Antigüedad. Su fragante presencia puede no ser meramente simbólica. De acuerdo con un estudio reciente, uno de los compuestos que contiene mejora el estado de ánimo.

Raphael Mechoulan y su equipo, de la Universidad Hebrea de Jerusalen, inyectaron en ratones acetato de inceol, uno de los componentes de la resina de la planta Boswellia. Esta resina es un ingrediente del franquincienso, el más utilizado en el Medio Oriente. El incesol redujo la ansiedad y los síntomas de depresión en los ratones. Así, en el test de ansiedad, los animales inyectados se mostraban menos asustado que los ratones inyectados con un placebo.

El acetato de incesol, una droga suave, ha resultado diez veces menos potente que el Valium en cuanto a reducción de la ansiedad, afirma Mechoulam. Pero añade que es probable que durante las ceremonias religiosas sean los oficiantes que lo queman y quienes mas inhalan de sus humo, los únicos que sientan sus efectos. El acetato de incesol podría genenar nuevos tragtamientos de la ansiedad y la depresión si resultase posible sintetizarlo en variantes más potentes y si mejorase el estado de ánimo en ensayos con humanos.

lunes, 15 de diciembre de 2008

NATURALEZA Y DEBATE

El pasado mes de octubre tuvo lugar en Barcelona el Congreso Mundial de la Naturaleza de la UICN (Unión Internacional para la Consevación de la Naturaleza) 2008, que congregó a más de 8000 ponentes procedentes de todo el mundo para debatir, compartir, aprender, comprometerse, votar y decidir. El propósito generar era generar ideas, acciones y soluciones en pro de un mundo diverso y sostenible.

Durante 10 días, profesionales de organizaciones gubernamentales y no gubernamentales, instituciones científicas y empresas vinculadas a la explotación de recursos naturales dieron a conocer sus puntos de vista y debatieron con el público asistente temas cruciales para nuestro futuro más inmediato, como el cambio climático, los recursos energéticos, el desarrollo sostenible de las áreas del planeta más desfavorecidas o las especies en vias de extinción.

Un equipo de National Geographic representó a la Sociedad en el congreso. Entre ellos la oceanográfica Sylvia Earle que aprovechó para presentar su Atlas del Océano; Nalini Nadkami, experta en los ecosistemas del dosel indonesio; Kyler Abertnathy, especialista en la Crittercam, la microcámara que puede acoplarse al cuerpo de ciertos animales, y Cynthia Moss, científica que ha estudiados los elefantes africanos durante mas de 30 años.

Durante la celebración del congreso, las organizaciones miembros de la UICN han podido también acordar mociones importantes, como la que hace referencia al establecimiento de una reserva para el atún rojo en Baleares, una iniciativa que fue aprobada a última hora por el gobierno de España.
Eva Van den Berg

viernes, 12 de diciembre de 2008

USAR UN TELÉFONO MOVIL ANTES DE ACOSTARSE PROVOCA INSOMNIO.

A muchos de nosotros nos gusta conversar con alguna persona querida, pero ausente, a la hora de acostarnos. Pero conforme van siendo más quienes truecan por móviles sus teléfonos fijos, tal vez descubran que estas conversaciones tardías pueden tener inconvenientes. Al parecer, las señales del móvil alteran las ondas cerebrales y pueden, en razón de ello, desvelarnos por la noche.

Rodney Croft y su equipo, de la Universidad Politécnica de Swinburne, sujetaron un teléfono móvil Nokia 6110 a las cabezas de 120 personas de ambos sexos y examinaron sus ondas cerebrales. Cuando los investigadore encendieron el teléfono sin que los probandos lo advirtierab, observaron un súbito refuerzo de la potencia en las ondas cerebrales alfa de estos voluntarios. De ordinario, las ondas alfa surgen cuando la mente se desconecta del mundo exterior y devana pensamientos internos.

Croft opina que la intensificación de las ondas alfa es reflejo de la concentración adicional que ha de efectuar la mente para vencer inteferencias eléctricas de circuitos cerebrales provocados por la radiación pulsante de microondas emitidas por los teléfonos móviles.

En un estudio diferente de investigación del sueño, ralizado en la Universidad de Loughborough, sin relación con el anterior, se descubrió que tras una exposición de 30 minutos a señales de teléfono en modalidad de conversación, los probandos tardarán el doble en dormirse que cuando el teléfono había estado apagado o en espera. Se cree que este efecgto es reflejo del tiempo que necesita el cerebro para relajarse después de haber sido agitado por los campos eléctricos del teléfono. James Horne, uno de los autores del estudio, advierte que estos efectos son inocuos y que perturban el sueño menos que media taza de café. No obstante, se pregunta si con diferentes dosis, duraciones y otros aparatos, los efectos serían más acusados.

jueves, 11 de diciembre de 2008

ARMADURAS ESCAMOSAS

Un fosil viviente podría inspirar las corazas del futuro. Un grupo de ingenieros del Instituto de Tecnología de Massachusetts, con financiación del ejército norteamericano, estudiaron Polypterus senegalus, especie de pez, primitiva y apodada la "anguila dinosaurio" debido a la coraza que lo recubre. En experimentos que imitaban los mordiscos de un depredador, los investigadores se encontraron que cada escama está formada por tres capas sobre soporte de hueso que se complementan mutuamente para impedir la penetración. La capa exterior es la más dura y la màs resistente a los dientes afilados. La capa intermedia es más blanda y disipa energía al deformarse. La última capa tiene una estructura similar al contrachapado, lo cual evita que las grietas se extiendan. La secuencia exacta de estas capas mantiene de forma excepcional la fuerza de la armadura. Se encontró que, al sustituir la capa exterior y la intermedia en simulaciones, aumentaba el riesgo de que la escama se rompiese. Estos resultados podrian aclarar en curso evolutivo de los peces y descubrir nuevos modos más efeicaces de diseñar blindajes.
Autor: Charles Q. Choi

miércoles, 10 de diciembre de 2008

LLEGAR A LOS SESENTA

Un niño nacido en Madagascar vivirá probablemente hasta los 62 años, la mayor esperanza de vida del Africa subsahariana. Uno de los principales factores determinantas, según Victoria Velkoff, coatura de un reciente informe de la Oficina del Censo de Estados Unidos, es la poca incidencia de VIH/sida en este pais, que solo tiene un 0.5% de población adulta infectada. Swazilandia presenta la tasa más elevada de infección (39%), y la esperanza de vida más corta (32 años). También hay otros factores (nutrición, atención sanitaria, guerra) que afectan a la esperanza de vida, pero pocos paises de la región reunen datos suficientes.

Al igual que en otras partes del mundo, el Africa subsahariana cuenta con una población que envejece a un ritmo sin precedentes, a pesar de la pandemia de sida. Las altas tasas de fertilidad hacen que la población de más edad sea proporcionalmente escasa, pero el número total de subsaharinos mayores de 60 años practicamente se duplicará, hasta llegar a los 69 millones, para el año 2030. Se trata de un desplazamiento demográfico que planteará importantes desafios. Por ejemplo, la mayoría de estos paises carece de programas sociales capaces de dar cobertura a una nutrida población de sexagenario, así que esta región, acostumbrada a enterrar a sus jovenes, deberá encontrar nuevas formas de envejecer.
Autor: Peter Gwin

lunes, 8 de diciembre de 2008

EL REX DE LOS MARES

Los pilosaurios eran enormes bestias del tamaño de un autobús. Probablemente esperaban a sus presas en lugar de perseguirlas. Vivieron en el periodo jurásico pero eran reptiles marinos, no dinosaurios. Ahora, investigadores de la Universidad de Oslo han llegado a la isla ártica de Spitsbergen,a 650 kilómetros de la costa noruega, el mayor fósil conocido de pilosaurio: un especimen de 15 metros de largo y 150 millones de años de antigüedad.

El remoto yacimiento no es un lugar donde se pueda trabajar comodamente. Todo tiene que ser transportado en helicoptero, y los cazadores de fósiles deben mantener los ojos bien abiertos por si se acerca un oso polar hambriento.Pero esto no impide al paleontólogo Jorn Hurum seguir estudiando uno de los depósitos de reptiles marinos mas rico del mundo. Hasta ahora, su equipo ha encontrado, su equipo ha encontrado restos de 40 ejemplares, incluido otro pilosauro. Los fósiles podrían arrojar nueva luz sobre los ecosistemas del mar antiguo. Las marcas dentales informarían sobre la cadena alimentaria en una época en que el Artico era mas cálido y hospitalario, incluso para los reptiles de sangre fria.
Autor: Helen Fields

domingo, 7 de diciembre de 2008

EN UN ABRIR Y CERRAR DE OJOS.

¿Que sucede al parpadear? La explicación mas obvia es que el párpado extiende las lagrimas a través del globulo ocular, actuando contra la sequedad y los arañazos. Parpadeamos con menos frecuencia cuando leemos o miramos la televisión, por eso los ojos se secan y escuecen, y mas cuando estamo cansados y en los momentos de transición, como al pasar una página. Pero el parpadeo no es un mero acto reflejo. La calma reduce la cantidad de parpadeos, mientras que la ansiedad puede acelerarlos. Por ejemplo, un político nervioso o una persona que no sabe mentir suelen parpadear más deprisa. No así un psicópata, que sufre alteraciones en sus funciones cerebrales. El parpadeo encierra muchos misterios, por ejemplo, por qué los bebés pestañean menos que los adultos (tal vez por los nuevos estímulos que deen asimilar), y por qué existe tanta variación entre los animales: un loro parpadea 26 veces por minuto; un avestruz, solo una.
Autor: Jennifer S. Holland

viernes, 5 de diciembre de 2008

PROHIBIDO LEER ADN

Numerosos investigadores ponen en duda la relevancia médica de los análisis genéticos que se ofrecen directamente al consumidor por sólo 1000 dolares. Parece que el gobierno norteamericano opina lo mismo. En junio, el Departamento de Salud Pública de California invocando las normas de licencia y supervisión médica, remitió notificaciones a 13 laboratorios de ensayos de ADN para que cesaran de solicitar clientes entre ellos 23andMe, Navigenics y de deCODEme. Estas órdenes de "cese y renuncia" llegan después de que el estado de Nueva York comenzase a enviar notificaciones similares en noviembre de 2007. Dichas cartas constituyen, en parte, un intento de establecer mecanismos de supervisión federal para este sector naciente; se teme que haya personas que reaccionen de forma inadecuada al conocer sus riesgos de padecer enfermedades.

jueves, 4 de diciembre de 2008

PROTECCION JOVIANA

Jupiter, el primero de los planetas que se formó en nuestro sistema solar, contribuyó a esculpir a los demás. Su gravitación ha regulado la tasa de impactos cósmicos en la Tierra: unas veces lanzando como una honda asteroides en nuestra dirección y otras atrayendo hacia si y apartando de nuestro camino rocas espaciales peligrosas. Jonathan Horner y Barrie Jones, de la Universidad a Distancia del Reino Unido, proponen, en un articulo de próxima aparición en International Journal of Astrobiolgy, que este efecto joviano es consecuencia de la masa del planeta. Si Jupiter tuviera una quinta parte de su masa, no hubiera podido apartar tantos asteroides y se habria cuadruplicado el número de impactos recibidos en la Tierra. Si Jupiter hubiera sido más pequeño aún, habria desviado todavia menos asterorides hacia el sistema solar interior. (Los dinosaurios quizá seguirian hollando nuestro planeta.

Fuente: Revista Información y Ciencia.